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C'est quoi un Kalimba ? Vous saurez tout !

C'est quoi un Kalimba ?
Portrait d'Ambre Montespan, la rédactrice du Blog d'Instruments du Monde

Écrit par Ambre Montespan - Mis à jour le 14 mars 2023

Sommaire :

    Vous avez découvert un Instrument de Musique du monde qui ressemble vaguement à un petit Piano dont le joueur utilise ses pouces pour générer des sonorités douces ? Vous avez entendu qu'il s'agirait du Kalimba ? Mais c'est quoi un Kalimba ? D'où est-ce que provient exactement cet Instrument à percussion atypique ?

    Jouant du Kalimba depuis maintenant plus de 10 ans et m'étant largement intéressée à ses origines, je serais en mesure de répondre à toutes vos interrogations sur le sujet.

    Le Kalimba est un Instrument de Musique inventé par Hugh Tracey vers les années 1950 à partir du Mbira, un autre Instrument traditionnel Africain âgé de 3 000 ans. Il s'agit d'une sorte de petit Piano où sont disposées des lames d'acier que le joueur vient actionner avec ses pouces pour produire des sons.

    Après avoir lu l'intégralité de cet article, vous saurez tout sur :

    • La provenance de cet Instrument de Musique
    • La composition exacte du Kalimba et le type de sons qu'il produit
    • Ă€ quoi sert le Piano Ă  Pouces

    Vous comprendrez alors parfaitement ce que peut bien être un Kalimba et vous pourrez sans mal en reconnaitre un si jamais vous êtes amenés à en rencontrer dans le futur.

    Voyons dès à présent les réponses à toutes les questions que vous pourriez vous poser sur le Kalimba.

    D'oĂą provient cet Instrument de Musique ?

    Il convient dans un premier temps d'évoquer le Mbira, Instrument de Musique africain traditionnel ayant servi de base pour la création du Kalimba avant de parler de ce dernier dans un second temps.

    Des Mbiras traditionnels posés sur une table

    Le Mbira, l'Instrument Ă©tant le lointain cousin du Kalimba

    Le Mbira est un Instrument de Musique né en Afrique subsaharienne, et plus précisément sur la côte ouest, il y a environ 3 000 ans selon les dernières sources archéologiques. Il s'agit d'un Instrument à percussion composé d'un support en bois rectangulaire d'une dimension d'approximativement 20 x 15 x 2 centimètres sur lequel sont placées des lames d'acier d'une dizaine de centimètres. Le nombre de lamelles peut être très variable. Il est possible de trouver des Mbiras de quelques touches tandis que les plus gros modèles peuvent en compter facilement une trentaine. Ces lames peuvent être disposées sur une seule rangée ou sur plusieurs, se chevauchant parfois. Enfin, des capsules en métal peuvent être positionnées sur le support du Mbira et servir de résonateur.

    Dans le Mbira, le joueur vient appuyer sur les touches pour appliquer une pression, puis la relâche et fait donc vibrer la lame métallique, produisant ainsi un son. Chaque lamelle correspond ici à une seule note de musique, un peu comme sur un Piano classique. C'est pour cela que le Mbira a été surnommé le Piano à Pouces ou Piano à Doigts par les colons européens quand ils découvrirent son existence.

    Mais explorons à présent quel est le lien entre Mbira et Kalimba.

    La naissance du Kalimba

    Vers les années 1950, l’ethnomusicologue britannique Hugh Tracey propose une version occidentalisée du Mbira qu'il a découvert alors qu'il voyageait dans l'ancienne Rhodésie du Sud, correspondant actuellement au Zimbabwe. Il nomme cette version Kalimba.

    Un Mbira traditionnel rouillé avec des capsules

    Le Kalimba est ainsi composé de 15 touches dont chacune correspond à une note standardisée par la musique occidentale (Les fameux Do, Ré, Mi, Fa, Sol, La et Si du solfège). Les touches sont placées sur une seule rangée et sont maintenues par un système composé de deux chevalets et d'une barre de pression. De plus, le support, qui était à l'origine une simple planche de bois pour le Mbira, devient un bloc de bois creux avec un trou sur la face avant pour servir de caisse de résonance et permettre à l'instrumentiste de réaliser des effets sonores comme le wah-wah. Deux autres orifices sont parfois placés sur la face arrière de l'Instrument pour permettre aux joueurs de produire un effet vibrato. Pour terminer, Hugh Tracey a pensé à ajouter des autocollants à placer sur certaines lames pour faciliter la mémorisation et servir de repères visuels à l’Instrumentiste.

    De nos jours, le Kalimba a encore bien évolué. La fabrication de cet Instrument de Musique s'est beaucoup démocratisé en occident. Partant du modèle d'Hugh Tracey comme référence, l'immense majorité des Kalimbas disposent maintenant de 17 touches. Mais il est possible d'en trouver avec beaucoup moins (5, 7 ou 10 lames) mais aussi avec bien plus comme pour les modèles à gamme chromatique qui comptent plusieurs dizaines de lamelles en métal. La disposition des lames n'est plus forcément sur une seule rangée, certains constructeurs proposant deux, voire trois lignes de lamelles.

    Vous pouvez ici voir la différence entre un Mbira, à gauche et un Kalimba, à droite :

    Kalimba Mbira différences

    À noter que vous avez peut-être également entendu parler du Sansula ou de la Sanza en plus du Kalimba et du Mbira. Il s'agit d'autres noms pour désigner communément les Pianos à Pouces. Apprenez quelles sont les différences de ces Instruments Africains en consultant notre autre article. Bien que la plupart des personnes qui utilisent ces termes ne font pas la distinction, il existe quelques légères nuances.

    De quoi est composé un Kalimba ?

    Nous verrons que le Kalimba reste un Instrument de Musique simple. Il est composé d'une table d'harmonie, de chevalets, d'une barre de pression et de lames en métal. Regardez la photographie ci-dessous pour bien vous repérer.

    Un Kalimba décomposé avec les pièces nommées

    La table d'harmonie du Kalimba

    La table d'harmonie, appelée par ailleurs support ou corps de l'Instrument, est utilisée principalement pour pouvoir fixer les lames et propager les vibrations de ces dernières. Elle est traditionnellement fabriquée avec du bois, mais il est maintenant possible d'en trouver en verre acrylique, une matière plastique transparente très résistante qui ajoute un charme indiscutable au Kalimba.

    Dans le modèle présenté sur la photographie ci-dessus, le Piano à Pouces dispose d'un résonateur. C'est-à-dire que la table d'harmonie est creuse, un peu comme une boite en bois, et qu'un trou a été percé sur la face avant. Le support agit ainsi comme une caisse de résonance, permettant au Kalimba de générer des sons d'un volume plus élevé. L’Instrument est alors nommé "Hollow", creux en langue anglaise

    Mais certains fabricants continuent de produire des modèles sans caisse de résonance, constitué simplement d'une planche de bois. Le Kalimba est désigné "Flat" (plat en anglais) ou bloc. Les avantages et inconvénients des Kalimba avec ou sans caisse de résonance sont développés dans ce guide. Vous pourrez alors bien choisir votre Kalimba si vous comptez en acheter un.

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    Les chevalets antérieurs et postérieurs du Piano à Pouces

    Les chevalets sont fixés solidement à la table d'harmonie. Leur but est de servir de support pour les lames d'acier. Ces dernières vont donc reposer sur les chevalets et ils vont alors faire la liaison entre les lames et la table d'harmonie pour propager les vibrations.

    Vous remarquerez que sur le chevalet antérieur, il existe une barre de métal horizontale qui est placée entre le bois et les lames. Là encore, il s'agit d'une pièce visant à améliorer la diffusion des ondes sonores. Dans l'immense majorité des cas, les chevalets sont composés du même bois que celui utilisé pour la table d'harmonie.

    La barre de pression du Mbira

    La barre de pression se trouve entre les deux chevalets. Concrètement, elle porte très bien son nom, car sa fonction est de venir écraser les lames en direction de la table d'harmonie. C'est pour cela que l'acier est légèrement courbé entre les deux chevalets.

    En produisant de la pression à cet endroit, les lames vont être solidement tenues et ne pourront pas se détacher de l'Instrument. En outre, la barre de pression est essentielle, car la tension générée sur les lames vont permettre la production du son lorsque l'Instrumentiste viendra appuyer sur les touches.

    Une femme semi-assise dans un transat qui joue du Kalimba

    Les lames en acier du Piano Ă  Doigts

    Les lames en acier sont légèrement courbées sur une extrémité afin que l'Instrumentiste ne se blesse pas avec après de longues heures de jeu. Certains modèles de Kalimba proposent également une gravure unique sur chacune des touches pour indiquer la note de Musique qu'elle est censée produire.

    Les lames sont un élément central du Kalimba car il vous faudra en modifier l'emplacement pour accorder l'Instrument. En effet, à l'aide d'un petit outil appelé marteau d'accordage, vous pouvez faire coulisser les lamelles soit vers le bas ou vers le haut pour changer le son produit lorsque vous viendrez actionner la touche. Il convient donc de trouver le bon emplacement pour que chacune des lames produise la note prévue.

    Quelle est la famille d'Instruments du Kalimba ? Comment est-il classifié

    Le Kalimba est classifié comme un Instrument de Musique à percussion et plus précisément de la famille des idiophones. C'est-à-dire des Instruments dont les sons sont produits uniquement par les matériaux qui le composent lorsqu'un impact se produit. Comme le Kalimba possède également des lames d'acier, il appartient aussi à la sous-famille des Lamellophones.

    Quel est le volume sonore d'un Kalimba ?

    Le volume sonore du Kalimba va dépendre de la présence ou non d'une caisse de résonance, mais globalement, il est admis que cet Instrument produit entre 75 et 90 décibels. Soit un bruit légèrement plus élevé qu'une discussion normale entre deux personnes.

    Est-ce que le Kalimba est populaire de nos jours ?

    Bien que le Kalimba reste encore un Instrument de Musique assez exotique et méconnu, il a tendance à se démocratiser et à être de plus en plus présent dans les foyers de familles qui aiment son utilisation très simple.

    Quel genre de sons produit un Piano Ă  Pouces ?

    Lorsque des personnes découvrent le Kalimba, elles ont tendance à dire que les sonorités produites sont douces et mélodieuses, rappelant parfois l'enfance. Le mieux étant que vous vous fassiez votre propre idée en écoutant une petite mélodie jouée avec cet Instrument dans la vidéo juste ci-dessous.

    À quoi sert un Kalimba ?

    Outre le fait de se faire plaisir en jouant d'un Instrument de Musique, le Kalimba est maintenant utilisé de façon professionnelle par certains artistes. C'est notamment le cas de Maurice White du groupe "Earth, Wind and Fire", de David Bowie ou de la célèbre April Yang. Le Kalimba est aussi utilisé dans le cadre de la musicothérapie qui est l'emploi des Instruments et de la Musique dans une démarche de soin. Étant très simple et facile d'accès, le Kalimba s’intègre parfaitement dans cette pratique, car il permet d'améliorer la coordination de ses mouvements et fait travailler la mémoire du joueur lorsqu'il tente de reproduire une mélodie.

    Si l'on regarde du côté du Mbira tradtionnel. Ce dernier était particulièrement employé par le peuple africain Shona pour les évènements à caractère festif comme les mariages, mais également lors de cérémonies officielles ou afin de communiquer avec les esprits ou les morts. Il s'agit donc d'un Instrument avec un grand patrimoine culturel dont les méthodes de fabrication et l'art d'en jouer ont été inscrits en 2020 par l'UNESCO au registre mondial.

    Un Kalimba sans caisse de résonance en bois posé par terre dans la forêt

    Comment Appelle-t-on un joueur de Kalimba ?

    Il n'y a aucun mot officiel dans le dictionnaire français qui répond à cette question. Mais par équivalence avec guitariste pour guitare ou pianiste pour le piano, un joueur de Kalimba s’appellera par défaut un Kalimbiste jusqu'à l'introduction d'un mot officiel par l'académie française.

    Évadez-vous en Afrique à l'aide d'un Instrument de Musique !

    Et voilà, vous savez maintenant exactement ce qu'est un Kalimba. Il est vrai que cet Instrument de Musique reste encore assez exotique parmi les très classiques violons, pianos ou guitares. Mais grâce à sa petite taille, sa facilité d'apprentissage et ses sonorités douces, le Kalimba tend à se démocratiser en Europe. Ce qui est certain, c'est que si vous en voyez un dans les jours prochains, vous saurez précisément de quoi il s'agit et quel est son histoire.

    Toutefois, vous avez peut-être beaucoup apprécié les sons de cet Instrument et vous vous demandez où vous pourriez vous en procurer un. Proposant plus de 200 références différentes de Kalimbas, la boutique Instruments du Monde vous permettra forcément de trouver chaussure à votre pied. Que vous en souhaitez un avec ou sans caisse de résonance, en bois, en acrylique, avec 17 touches ou encore en forme mignonne d'animal, choisissez cette entreprise spécialisée pour acheter votre Kalimba !

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    Le Kalimba n'a dorénavant plus aucun secret pour vous, sauf peut-être encore concernant la manière dont il fonctionne. Apprenez-le immédiatement en regardant notre guide sur le fonctionnement du Piano à Pouces. Et vous saurez alors comment fait ce petit Instrument pour produire ces sonorités enchanteresses. Pour tout comprendre sur le Kalimba, regardez plutôt cet autre article.

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